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Características del primer viaje de Cristóbal Colón

7.1 El descubrimiento de América


A lo largo del Siglo XV, Castilla y Portugal, dos reinos pioneros en las exploraciones atlánticas. Ambas coronas, marina cualificada de enclaves insulares estratégicos como bases, habían perfeccionado la cartografía, empleaban instrumentos ( la brújula y el astrolabio) y navegavan en carabelas. Los marinos portugueses estaban más adelantados y en el último tercio del siglo habían bordeado ya la costa africana occidental en busca de la ruta hacia las Indias y las especias Castilla, solo dispónía en la ruta atlántica de las Islas Canarias. A causa de esto surgíó Cristóbal, en 1486 expuso la corte castellana su proyecto de llegar a las Indias por la ruta oeste. Pese a no convencer a los asesores de los RRCC, Colón consiguió firmar las capitulaciones de Sta. Fe, una merced regia por la que Colón era nombrado almirante, virrey y gobernador general de las tierras que descubriera, recompensándole una décima parte de las riquezas. Entre 1492 y 1504, Colón organizó hasta 4 viajes.         

1. El primer viaje (1492):


Partieron de Palos (Huelva), con los hermanos Pinzón, la tripulación rondaba los cien marinos y las naves eran Pinta, Niña y Santa María, el 12 de Octubre Colón llega a Guanahaní ( San Salvador y en la actualidad, Isla waiting). Continuaron hasta Juana ( Cuba) y la Española (Santo Domingo y Haití), para regresar finalmente a la península en Marzo de 1493.

2. El segundo viaje (1493-1496):


Con más de mil hombres, exploró otras islas como las de las Antillas menores, San Juan Bautista (Puerto Rico) y Jamaica. En este viaje comenzaron las hostilidades con los indígenas, a estos se les sometíó por la fuerza e incluso se enviaron a la península como esclavos. Las tensiones con Portugal por el control del Atlántico se incrementaron, siendo necesario un acuerdo como el del Tratado de Tordesillas (1494) a fin de repartiste las zonas de influencia de cada corona.

3. El tercer viaje (1498-1500):


Colón siguió una ruta más hacia el sur, descubriendo la Isla de Trinidad y llegando a la desembocadura del río Orinoco.   

4. El cuarto viaje (1502-1504):


Su objetivo era encontrar algún paso que le condujese a las deseadas islas de especias, explorando así la costa de América central. Colón morirá en 1506 convencido de haber llegado a Asía. En 1513, Vasco Núñez de Balboa, descubríó el mar del sur (Océano Pacífico), confirmando así que un continente entero se interpónía entre Europa y las especias.

7.2 Conquista y Colonización de América

De manera inmediata el descubrimiento de América, desde la península Ibérica de diseñó un proceso de conquista y colonización entre los siglos XVI-XVIII que podríamos dividir en tres grandes etapas:

I) Las conquistas antillanas o tempranas 1502-19


Comenzaron con el sometimiento de Cuba y del archipiélago de las Antillas. Entraron en el continente para buscar nuevas fuentes de riqueza, destacando la fundación de Panamá (1519). Carlos I retoma la obsesión inicial de Colón, establecer una ruta por Occidente hacia Asía. Se produce la primera circunnavegación a cargo de Magallanes y Elcano entre 1519-1522.

II) Las conquistas continentales o intermedias 1519-49


Destacando la conquista del Imperio Azteca de México entre 1519-21 a cargo de Hernán Cortés y del Imperio Incaico del Perú (1531-35) por Francisco Pizarro. Ambos imperios tenían una numerosa población sedentaria y acostumbrada a la obediencia, que los conquistadores utilizaron para explotar sus riquezas mineras de plata y Mercurio con la ayuda de la población indígena sometida, el factor sorpresa y la superioridad tecnológica militar fueron decisivos para someter con facilidad a sus máximos dirigentes: Los emperadores Moctezuma y Atahualpa.


III) Las conquistas interiores o tardías 1550- Siglo XVIII


Nueva México, Florida, Texas, California, Cuenca del Orinoco y el interior de Argentina. Desde México se exploró el Pacífico, conquistándose las Islas Filipinas.

En líneas generales la conquista y posterior colonización implicaron consecuencias fatales para la población indígena, en las que cabe destacar : el fuerte descenso demográfico fruto de enfermedades de origen europeo y la dureza del trabajo al que fueron sometidos y la aculturación impuesta a través de un proceso evangelizador que acabó con las creencias y formas de vida indígenas. Surgieron voces críticas con los métodos empleados, en especial desde órdenes como la de los dominicanos, que denunciaban prácticas como el requerimiento (Obligación de aceptar la soberanía del conquistador), la encomienda, el feudalismo y el reclutamiento forzoso de mano de obra.

7.3 Gobierno y administración en el Imperio colonial

Al descubrimiento y conquista de los nuevos territorios desde principios del Siglo XVI un proceso de colonización y explotación de recursos, la metrópoli necesitó extender su aparato administrativo a las colonias. Tempranamente, sin haber completado el proceso de conquista, la Corona de Castilla promovíó dos instituciones que se ocuparían de los asuntos americanos:

– La casa de la contratación de Sevilla, fundada en 1503, con el cometido de organizar y controlar cualquier intercambio comercial entre la península y América. Inicialmente la colonia exportará metales preciosos (oro y plata) y productos agrícolas desconocidos en Europa (azúcar, cacao, tabaco) e importará ganado, manufacturas y esclavos africanos que completaron la mano de obra indígena. Se organizó en forma espontánea (repartimientos) y a partir de leyes de Burgos (1512), se establecíó un sistema de encomiendas: Se asignaba un grupo de indígenas a un encomendero, quien a cambio de trabajo y tributos, se comprometía a mantenerlos y evangelizarlos.


Se generaliza así un sistema que recuerda a las prácticas feudales al que seguirá el reclutamiento forzoso forzado de la mano de obra (“tandas” en México, “mita” en Perú). La encomienda y el reclutamiento forzado provocaron la oposición de algunos sectores.

– El consejo de Indias:

Creado en 1523, con jurisdicción en todos los territorios y organismos americanos, que será el principal encargado de legislar, nombrar cargos y fiscalizar todo lo relativo al nuevo Mundo, dada la tremenda distancia y peculiaridades, el Consejo de Indias tuvo que promover instituciones afincadas en los territorios colonizados.

* Los virreinatos:

circunscripción de rango superior gobernadas por un representante del rey. Nueva España (1535) se asentó sobre los límites del Imperio Azteca y Perú (1543). En XVIII los botones crearon otros dos en Perú: Nueva Granada y Río de la Plata.

* Las gobernaciones:

circunscripciones equivalentes a provincias. Fronterizas o especialmente conflictivas se denominaron capitánías generales.

* Los corregimientos:

Alcaldías mayores, presentan funciones similares a las gobernaciones, de menores dimensiones. Los corregidores o alcaldes presidían los cabildos o ayuntamientos.

* Las audiencias:

tribunales de justicia en ausencia del virrey podían asumir también funciones ejecutivas.

7.4 Impacto de América en España

La explotación española de América coincide en el tiempo con una teoría política y económica conocida como mercantilismo. Dicha teoría, hegemónica entre los siglos XVI-XVIII, defendía que la riqueza de un país era directamente proporcional a los metales preciosos que era capaz de controlar España.

-La explotación de minas de oro y plata, Zacatecas (México) y Potosí (Perú). Su principal problema eran los ataques piratas y corsarios.


-El monopolio del comercio en América a través de la Casa de la Contratación con sede en Sevilla, que controlaba cualquier tipo fe transacción con el Nuevo Mundo. En este caso la Corona Española tuvo que enfrentar el contrabando europeo.

La hacienda española experimentó una fase de expansión económica que se tradujo en su correspondiente crecimiento demográfico y por ende un aumento tanto de la demanda de bienes como de la circulación de moneda. Sendas circunstancias detonarán una revolución de los precios marcada por la inflación, España irá paulatinamente perdiendo su posición de privilegio en América frente a Francia, Inglaterra y Holanda.

Intercambios de una serie de productos agrícolas que se importaron de América: el cacao, el tabaco, el maíz, la caña de azúcar, la patata, el índigo o el añil, en algunos casos se limitarán a aportar variedad alimentaria y constituirán la base de nuevas industrias.

El Nuevo mundo, válvula de escape para un amplio sector de la población española que no encontraba acomodo. Desde segundones nobles a gentes sin oficio, embarcaron hacia las nuevas tierras con la intención de encontrar su lugar. El habla popular se fue instaurando la expresión de “hacer las Américas” para referirse a nuevos territorios con un destino repleto de oportunidades.

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